15th Century China har en lektion för Amerikas nya klimatpolitik

Är världen vi lever i Vi har skapat att ge oss cancer?

Störande teknik, Ming Dynasty-stil. Vmenkov / Wikimedia Commons, CC BY-SA

I början av 15-talet åkte Ming-dynastin i Kina en serie dyra oceangoriska expeditioner kallade Treasure Voyages. Trots fartens framgång var elitens element motsatta dem. "Dessa resor är dåliga, väldigt dåliga", vi kan föreställa oss dem tweeting. "De är en dålig affär för Kina." Så småningom fick dessa inåtriktade isolationistiska ledare tillräckligt med makt förhindra framtida resor.

Men detta var ett eget mål. De parokiella eliterna som dödade skattekrigen kunde stoppa kinesisk sjöfartspolitik, men de kunde inte göra något för att förhindra det på annat håll. Decennier senare behärskade europeiska seglare kungen att segla stora avstånd över havet och skapade förmögenheter och imperier på baksidan av den teknologin (för bättre eller sämre). Det är svårt att se hur Kinas strategiska intressen betjänades genom att överge ett fält där de ledde.

Det finns några slående paralleller i Trump-administrationens beslut att renege på klimatavtalet i Paris. Det har gjutits som ett drag för att skydda Amerika, men i det långa loppet kommer det inte att spåra världens övergång till en koldioxidsnål ekonomi, och i stället kommer USA att finna sig försvagad, inte ledande.

Trumps fördömande av Parisavtalet är beklagligt av minst tre skäl. För det första, eftersom USA är en teknologisk ledare vars entreprenörer är extremt välplacerade för att leda den globala koldioxidövergången. För det andra, för att USAs abdikation av klimatledarskapet försvagar den globala ordningen och skickar en blink och ett nöje till andra fossilbrända recalcitranter som Saudiarabien och Ryssland; och slutligen för att ha världens näst högsta emitter utanför avtalet är ett tydligt negativt.

Med detta sagt är USAs flip-flopping på klimatet inget nytt. Nationen spelade en stark roll när det gäller att forma Kyotoprotokollet, för att inte ratificera det. Och samtidigt som det inte gjorde någon roll, spred det inte internationella insatser för att bekämpa klimatförändringen. Faktum är att drivkraften bakom klimatvänliga initiativ har vuxit flera gånger sedan de tidiga 2000-erna.

Sett i det långa loppet ändras den senaste amerikanska defekten lite. Varje tänkbar framtida demokratadministration kommer att återuppta Parisavtalet. Men ännu viktigare är övergången till en koldioxidsituation inte beroende av en enskild spelares handlingar.


Få det senaste från InnerSelf


Kriterierna för framgångsrik klimatförändringspolitik är svåra att uppnå, men lätt att beskriva: Framgång kommer när icke-utsläppande teknik ekonomiskt överträffar fossila bränslen, i stort sett överallt i världen, i de huvudsakliga halvt dussin eller så sektorerna som är viktiga.

Slår frågan om "free-rider"

Ett stabilt klimat är vad vi kallar en "allmänt gott", Liknar frisk luft eller rent vatten. Den amerikanska politiker Scott Barrett har påpekade att klimatförändringen är ett "aggregerat ansträngning offentligt gott", i den meningen att alla måste kliva in för att lösa problemet med att skydda klimatet för alla.

"Samlade insatser" offentliga varor är särskilt svåra att bevara, eftersom det finns ett starkt incitament att frigöra på andras insatser, som USA nu försöker göra.

Men tekniken kan omvandla denna situation, vilket gör en samlad insats offentligt bra till ett "bästa skott offentligt gott". Det här är en situation där en spelare som spelar bra kan bestämma hela resultatet, och som sådant är ett mycket enklare problem att lösa.

Vi har sett tekniken spela den här rollen innan, i andra globala miljöfrågor. De ozonhål såg ut som ett svårt problem, men blev en lätt en En gång en billig, effektiv teknisk fix blev tillgänglig i form av andra gaser att använda i stället för ozonskadande CFC (ironiskt nog är lösningen förvärrad global uppvärmning).

Något liknande hände med surt regn, orsakat av a handfull industriföroreningar. Att hantera koldioxidutsläppen är svårare med tanke på antalet källor, men genombrott i fem eller sex sektorer kan göra en massiv utsläpp i utsläpp.

Teknologi trummar politik

Detta tyder på att lösningen av klimatförändringarna bygger mycket mer på teknologisk innovation och framgångsrikt företagande än vad som görs på en enda regering. Politik i specifika jurisdiktioner kan påskynda klimatpolitiken eller sakta ner det, men så länge ingen enskild regering kan döda entreprenörsanda, kan inget lands handlingar förändra det långsiktiga resultatet.

Det är därför tysk klimatolog John Schellnhuber är rätt att säga att "om USA verkligen väljer att lämna Parisavtalet, kommer världen att fortsätta med att bygga en ren och säker framtid".

Koldioxidutsläppet är fortfarande på och den viktigaste effekten av Trumps beslut är att sätta amerikanska innovatörer till nackdel i förhållande till sina internationella konkurrenter.

Vi har tidigare sett dessa tekniska raser, och vi har sett vad rekalcitation och isolation kan göra. Fråga bara Ming-dynastin, som ceded sitt maritima ledarskap och därmed låta Europa skörda kolonialismens skott i ett halvt årtusende.

På samma sätt kan Trump-administrationen ignorera grundläggande fysik om den gillar, även om det här är valda ohållbart - unga amerikaner kan se att det är av eget intresse att stödja klimatpolitiken. Demokratierna är ofullkomliga, men med tiden har de förmåga att självkorrigera.

AvlyssningenAtt utveckla politik som reglerar utsläpp av miljöskadliga gaser är viktigt. Prissättning kol är viktigt. Men regeringens politik är inte allt. I slutändan kommer detta problem att lösas huvudsakligen av teknik, eftersom vägen ut ur sylt är genom att hitta nya, billiga sätt att människor blomstrar utan att skada planeten.

Om författaren

Dave Frame, professor i klimatförändringen, Victoria University of Wellington

Den här artikeln publicerades ursprungligen den Avlyssningen. Läs ursprungliga artikeln.

Relaterade böcker:

{amazonWS: searchindex = Böcker; nyckelord = climate chnage; maxresults = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

följ InnerSelf på

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Få det senaste via e-post

{Emailcloak = off}