Hur Storbritanniens 1953 Storm Surge sparkade av debatten om klimatförändringar

Hur Storbritanniens 1953 Storm Surge sparkade av debatten om klimatförändringar

Städer och byar längs Englands östkust satt på röd alert på fredagen 13 januari. En kombination av starka vindar och höga tidvatten ledde till rädsla för att en "stormstråle" skulle tvätta över översvämningsskydd, och invånarna i Great Yarmouth, Norfolk och Jaywick, i Essex, var bland de som beställdes att evakuera.

I slutändan, den värst undviks. Vindar, tidvatten och vågor sammanfogade inte helt för att orsaka allvarlig översvämning, och folk har återvänt hem. Men det var inte första gången regionen hade hotats av översvämning, och översvämningsförsvaret som höll fast i 2017 byggdes till stor del som ett svar på en tidigare, mer dödlig stormstörning.

Den värsta naturkatastrofen i modern brittisk historia inträffade på natten i januari 31, 1953. En tidvattenöverskott orsakade att Nordsjön steg upp till fem meter över sin genomsnittliga nivå, vilket ledde till utbredd översvämning längs Storbritanniens östkust, särskilt söder om Yorkshire. Några 30,000-personer evakuerades, 1,000 kvadratkilometer mark översvämmade, och 307-personer i England och 19-personer i Skottland dog. Dödsavgiften var särskilt dålig på Canvey Island i Thames-mynningen.

I låglänge Nederländerna var konsekvenserna mycket större - mer än 1,800 dödsfall. Kort därefter började nederländska bygga sitt enorma och mycket kostsamma system av översvämningsskydd.

Svaret i Storbritannien var mindre avgörande. Tidigare kansler och hemsekreterare Viscount Waverley övervakade en förfrågan och publicerade en mycket effektiv rapport senare Det året. Waverley sökte expertutlåtanden om hur man bäst kan förnya översvämningsskydd och hans rekommendationer omfattade skapandet av ett nytt tidigt varningssystem, snabbt etablerat, och byggandet av ett infällbart hinder för att skydda London.

De långa politiska machinations som slutligen ledde till att 1972 Thames Barrier Act passerade är fascinerande i sig, men det som är mer omedelbart att arrestera är förklaringen Waverley erbjöd sig för tidvattnet. För första gången gjorde Waverleys betänkande klimatförändringarna en oro för regeringen.

Vad orsakade stormen överskott

Waverley förklarade att översvämningen orsakades av en kombination av faktorer. Starka nordliga vindar som kommer in från Atlanten sammanföll med en relativt högvatten och tvingar därmed en ovanligt stor mängd vatten ner i Nordsjöns smalande nord-sydaxel till flaskhalsen vid Doverstränderna. Jordens rotation säkerställde att vattnet avböjdes väster om tidvattenströmmarna och slog därmed Storbritanniens östkust. En betydande mängd överskott av vatten tvingades upp i Thames-mynningen, vilket hotade att spilla över Londons översvämningsskydd.

Waverley hade ont att påpeka att högvatten och överskottet var distinkta fenomen. Om överskottet uppstod vid lågvatten, hade effekten varit liten. Även inlandsmassan hade varit under genomsnittet. Hade östkustens floder varit starkast, skulle förstörelsen orsakad av tidvattenbromsningen ha varit mycket större, vilket medfört betydande förlust av liv och skador på huvudstadens infrastruktur. Faktum är att risken för London Underground konditioneras mycket av debatten som följde.

De uppgifter som presenterades för Waverley föreslog att översvämningar som januari 1953 blev frekventare och att kombinationen av faktorer som producerade dem troligen kommer att hända oftare. Det var tre skäl till detta. Först steg vattennivån. Vid 1950 hade forskare känt för en generation eller så att klimatet hade värmt i ett sekel, och att detta orsakade glaciärer att smälta.

För det andra var fenomenet lutning: nordväst och norra England gradvis stigande och sydost sänktes gradvis - eller nedväxande - ett begrepp som hade en populär dragkraft, särskilt i East Anglia. Downwarping sammanslagde effekten av högre vattennivåer och orsakades också av klimatförändringar. I slutet av den sista istiden hade glaciären nått så långt söderut som linjen från Bristol-kanalen till tvätten. Med isvikten som inte längre verkar i norra Storbritannien, gjordes en gradvis korrigering - och fortsätter att.

För det tredje var tanken att förändrade vädermönster gjorde tidvattenstorlekar mer troliga. Sou'westerlies dominerade områdets vädermönster, men starka norrmän blev allt vanligare, eventuellt som en del av en 200-årscykel. Av alla dessa skäl stod östkusten, och framförallt London, inför ett ökande hot från Nordsjön.

Naturliga klimatförändringar?

Tack vare Waverley höll detta tänkande i Whitehall under de årtionden som följde, och bildade den svåra processen som ledde till att Thames Barrier byggdes. Men om klimatförändringen förstods vara en faktor i det växande hotet mot östkusten, fanns det inget förslag på att något av det var orsakat av mänskliga aktiviteter. Istället pekade forskare på skiftet i och ur istiden som förekommer naturligt under många tusen år. Klimatförändringar, som betraktades som en naturkraft, hade ännu inte blivit politiserade, även om det blev en faktor i beslutsfattandet.

Hotet klimatförändringar utgör en viss befolkning beror lika mycket på statens kapacitet att bygga adekvata försvar som det gör på geografisk lycka. Debatten om 1950s och 60s slår också in i skarp avlastning hur politiskt betydande antropogena uppfattningar om klimatförändringen har blivit.

Då var det fråga om att försvara utsatta människor och infrastruktur mot uppenbarligen naturfenomen. Nu har frågan om orsakssamband väldigt komplicerat och politiserat möjliga regeringens svar. Detta väcker djupgående frågor om miljö rättvisa både på nationell och global nivå. Som den fruktansvärda översvämningen av 1953 och de senaste händelserna över hela världen har visat är det fattiga, marginella människor som drunknar i översvämningar, oavsett om de är i Storbritannien eller någon annanstans.

Om författaren

Matthew Kelly, professor i modern historia, Northumbria University, Newcastle

Den här artikeln publicerades ursprungligen den Avlyssningen. Läs ursprungliga artikeln.

Relaterade böcker:

{amazonWS: searchindex = Böcker; nyckelord = stigande hav; maxresultat = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

följ InnerSelf på

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Få det senaste via e-post

{Emailcloak = off}