Brittiska kraftverk bränner trä från amerikanska skogar för att möta förnyelsebar mål

Trä omvandlas till "pellets" innan de skickas bort och så småningom bränns. Andrew_Writer, CC BY

Förra året, 6m ton "träpellets" skördas från skogar i Louisiana, Georgia, Florida, Alabama och Virginia skeppades över Atlanten, som ska brännas i förnyelsebara "biomassa" kraftverk. Detta var nästan dubbelt 2013 siffra - USA "träpellets" industrin går på högvarv.

Efterfrågan drivs i stor utsträckning av europeiska länder som vill uppfylla mål som fastställs i EU: s Direktivet om förnybar energi. Halvdelen av pellets som exporterades från USA användes för att generera el i Storbritanniens massiva Drax kraftverk, som långsamt omvandlas från kol till biomassa för att minska koldioxidutsläppen och kräva värdefulla "Förnyelsebevis"För grön el. Så kan det verkligen vara hållbart att transportera trä halvvägs runt världen för att brinna i ett kraftverk?

Många miljöaktivister tror inte det. Ett konsortium av icke-statliga organisationer nyligen hävdat att EU bör utesluta trä från målen för förnybar energi. De hävdar att industrin avverkar stora delar av lövträ sumpskogar över sydöstra USA, vilket orsakar förlust av biologisk mångfald och en nettoökning av koldioxidutsläppen. Även när skogen regrows, lagras inte lika mycket kol i biomassa och jord som originalet - och det är inte så bra för vilda djur.

Den röda kakadspett är en av många hotade arter som bor i dessa skogar. US FWS, CC BYDen röda kakadspett är en av många hotade arter som bor i dessa skogar. US FWS, CC BYEn brittiska regeringen studie visade att el från regenere skog kan ha en kolintensitet fem gånger högre än kol. Vedeldning släpper också kväveoxider och cancerframkallande ämnen. Så varför bränna ved för att uppfylla målen för förnybar el när renare alternativ såsom vindkraft, solenergi, vattenkraft eller tidvattenkraft har en mycket lägre miljöpåverkan?

Trä makt är en tillfällig

Vinden och solenergin växer redan snabbt och kommer att vara viktiga i framtiden, särskilt när vi blir bättre på att lagra energi. Men under tiden kan dessa rena, men intermittenta kraftkällor ännu inte ersätta kol.

Kol producerar 39% världens el, tillsammans en tredjedel av alla koldioxidutsläpp och ett brett utbud av andra giftiga utsläpp. Men för alla sina fel har kol två stora fördelar: det är billigt och det kan fungera kontinuerligt för att ge en minimum "baseload" -nivå av el.

Det är relativt enkelt att modifiera en kolanläggning för att bränna trä istället - Bränslehantering och insprutningssystem måste anpassas för att hantera träpellets istället för pulveriserat kol, men förbränningsprocessen är på liknande sätt. Det är ett snabbt och relativt billigt sätt att flytta till förnybara energikällor.

För att detta ska vara värt, måste mängden kol som emitteras genom extraktion, bearbetning, transport och bränning av träpellets vara betydligt mindre per effektenhet (MWh) genererad än motsvarande för kol. Detta kan fastställas genom kol redovisningEller "livscykelanalys".

Livet på en träpellets

Kanske överraskande, att lastbilspannor 200km till en hamn och transporterar dem 7200km med fartyg är inte en avtalsbrytare när det gäller koldioxidutsläpp. Eftersom stora fartyg transporterar massiva laster effektivt med låg hastighet bidrar transporten runt 40kg CO2 per MWh el som produceras. Betydligt mer kol (mer än 100kg per MWh) avges av torkning, målning ner och forma som krävs för att omvandla avverkad skog i små, lätthanterade pellets.

Även detta har fortfarande en långt lägre kolintensitet än brittisk kol dock, så transport och bearbetning tydligt stoppar inte träkraft som ett hållbart alternativ. Men här är det där det blir komplicerat.

Medan brinnande frigör kol kol som lagrats i marken för miljoner år, CO2 utsläpp från vedeldning är en del av en kontinuerlig biologisk cykel. Kol i trä endast nyligen tagit ut ur atmosfären genom fotosyntes, och ersättning trädens tillväxt kommer att suga ut igen.

Men tiden för att ersätta kolet varierar enormt beroende på om du skördar stora träd från forntida skogar eller små grenar från nya plantager. Vi måste också överväga hur dessa amerikanska skogar skulle ha blivit hanterade utan någon efterfrågan på träpellets.

Regeringen Studien konstaterar att trä från intensivt förvaltade plantager kan innebära mer kol tas upp av växande träd än avges av transport och bearbetning av pellets, vilket leder till en nettominskning av utsläppen redan innan uteblivna utsläpp av kol redovisas. Omvänt, enligt tidigare, fann studien att om träpellets kommer från regenere naturskogar kan koldioxidutsläppen vara fem gånger högre än från förbränning av kol. Så vilken typ av trä som bränns är avgörande. Vad är det mest sannolika effekten?

Avfall

Lyckligtvis Amerika har massor av ledig trä som ligger runt som annars skulle brännas eller bortkastade. Drax och andra stora aktörer hävdar att deras pellets kommer från en sådan "GROT" - sågen klipp, träd som dog naturligt, eller var alltför deformerade för att användas som timmer, små kvistar, och så vidare - men miljögrupper tvist det här.

Oavsett sanningen just nu finns det verkligen massor av potential i slösat trä. Mellan 14% och 63% av den aktuella reservskogsavfall i USA skulle vara tillräcklig för att möta Storbritanniens hela efterfrågan biomassa i 2020. en senaste akademiska dokumentet föreslog att även efter att ha redogjort för eventuell skogskolförlust, är el som alstras från amerikanska träpellets fortfarande mycket renare än kol.

Det finns några regleringsåtgärder på plats också. Kraftverksoperatörer måste bevisa att el från trä är tillräckligt ren för att räknas som "förnybar" i fråga om Storbritannien och EU: s politik. Oroa här är att den ökande efterfrågan från den välreglerade europeiska energisektorn kan förskjuta befintlig efterfrågan från oreglerade sektorer mot ohållbara källor, såsom orörda skogar.

I slutändan skulle miljön gynna mer om amerikanskt trä användes hemma för att minska de stora mängder kol som bränns där och europeiska landsbygdsekonomier skulle gynna mer om målen för förnybar energi möttes med hjälp av lokalt trä. Men under tiden tillhandahåller amerikanska skogar en billig källa till träpellets för europeiska kraftgeneratorer för att möta mål för förnybar energi och koldioxidminskning.

Det är inte det långsiktiga målet om 100% ren, förnybar energi som mänskligheten kan uppnå, men från vilken vi är just nu är det ett steg i rätt riktning.

Om författaren

stilar DavidDavid Styles, föreläsare i Carbon Footprinting, Bangor University. Hans forskningsintressen är livscykelanalys (LCA), särskilt mat och bioenergysystem
Systemanalys för att identifiera teknik, hanteringsmetoder och kontrollkedjor för försörjningskedjor för miljöförbättring

Denna artikel publicerades ursprungligen på Avlyssningen

Relaterade Bok:

{AmazonWS: searchindex = Böcker, nyckelord = miljön, maxresults = 1}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

följ InnerSelf på

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Få det senaste via e-post

{Emailcloak = off}