Hur kongressen vänder medborgarnas röster till datapunkter

Hur kongressen vänder medborgarnas röster till datapunkter
Att svara på beståndsdelar på kongressbyråerna innebär ofta att tabulera kommentarer i en databas. Senator Steve Daines kontor, R-Mont. via AP

Stora teknikföretag som Amazon, Facebook och Google är inte de enda som står inför enorma politiska oro för att använda medborgardata: Så är kongressen. Rapporter från kongressforskare under det senaste decenniet beskriver en föråldrat kommunikationssystem som är kämpar för att möta en överväldigande ökning av medborgarkontakten.

Varje dag, tusentals människor kontaktar sina senatorer och representanter. Deras avsikter - protesterar eller stöder en politiker eller ett lagstiftningsförslag, söker hjälp med den federala byråkratin eller uttrycker sina åsikter om aktuella frågor - varierar lika mycket som deras kommunikationsmedel, som inkluderar telefoner, skrivna brev, e-post, personliga möten, stad salar, fax och meddelanden på sociala medier.

Congressional Management Foundation föreslår att de flesta kongressbyråer såg beståndsdelkontakt dubbel - eller till och med öka åtta gånger - från 2002 till 2010. Nuvarande personal säger att antalet har stigit ännu högre sedan dess. Kongresspersonal spendera timmar på att lyssna, läsa, samla och organisera all denna information. Det hela hamnar i databaser på deras kontor.

Som forskare inom teknikbruk i kongressen Jag har intervjuat mer än 50 medarbetare på mer än 40 kongressbyråer. Jag har observerat att framstegen inom datateknologi förändrar hur kongressen hanterar medborgarkommunikation och använder de uppgifter som samlas in från dessa konversationer för att representera medborgare - på bättre och värre.

Ett överbelastat system

Oavsett varför eller hur människor kontaktar sina valda tjänstemän, de vill alla ha en grundläggande sak: De vill att någon ska lyssna. Men vad som faktiskt händer är något annat. Som en personal förklarade för mig: "De vill att deras röster ska höras, och det är jag som skriver in deras information i en databas."

När en konstituerande ringer ett kongressbyrå samlar personalen som svarar på telefonen personlig information - den som ringer upp, deras adress och varför de ringer. Adressen är viktig eftersom den kan bekräfta att personen faktiskt är bosatt i kongressdistriktet. Kongressen har varit loggar den här typen av data i decennier, men antalet konstituerande som försöker kontakta sina valda representanter har vuxit enormt och är överväldigande kongressystem.

Till exempel berättade en demokratisk personal mig att i 2017, som Republikaner gjorde ansträngningar för att upphäva lagen om prisvärd vård, ofta känd som Obamacare, fick deras kontor 200 telefonsamtal om dagen - med bara en praktikant som svarar på telefonen. Det enda sättet att hantera så många samtal var att stämma folks åsikter som ”för” eller ”emot” det nuvarande förslaget. Det fanns ingen tid att spåra något annat. Detta är den nya normalen för kongressen - som är underbemannad och underförberedda för att lyssna på det.

Fokusera på siffror, inte människor

För mycket uppmärksamhet på data kan orsaka problem i en representativ demokrati. Varje representant har en genomsnitt av 710,000 beståndsdelar - Så att aggregera och stämma medborgarnas åsikter kan vara en attraktiv lösning. Men var och en av dessa människor har sin egen berättelse. Med personalens fokus på insamling av data är de känslomässiga berättelser som får medborgarna att tala upp ofta förlorade.

Föreställ dig att en uppringare kontaktar sin kongressmedlem om ACA som har en övergripande bild av räkningen, men som också har en personlig koppling till en av dess detaljer - till exempel ett barn i högskolan som kan tappa täckningen eller ett tidigare existerande medicinskt tillstånd.

Oftare än inte kommer den som ringer upp märks som antingen "för" eller "emot" hela lagförslaget - inte till exempel "emot" denna del av det, utan "för" den delen av den. Problemet är inte att medlemmar av kongressen och deras personal inte bryr sig - de bryr sig ganska mycket - det är att de inte har kapacitet att verkligen lyssna.

Genom att förvandla kontakten från medborgarna till datapunkter minskar kongressen vad den kan lära sig om sina beståndsdelar och vad de vill. Men denna kontakt är viktig. Det är den enskilt mest konsekventa prediktorn av vilka beståndsdelar beslutsfattare uppmärksamma i sitt distrikt - sätter frågor på radaren för framtiden. Data förändrar dessa uppfattningar genom att betona siffrorna som ett effektivt sätt att förstå.

Hur kongressen vänder medborgarnas röster till datapunkter I 1963 kom de flesta kontaktpersoner via brev. Andra metoder har utvidgat medborgarnas alternativ och hjälpt dem att kommentera oftare. AP Photo / John Rous

Ytterligare komplikationer

Databaserna förenklar inte bara beståndsdelarnas åsikter - de lämnar stora grupper av amerikaner ut.

Oftare än inte är de människor som kontaktar sina medlemmar av kongressen vit, utbildad och rik. Databasinformationen är lätt att analysera, så det är frestande att anta att den exakt representerar en allmän opinion. Men det gör det inte.

Det finns också andra stora problem. Många av dessa databaser är utformade baserade på affärsmetoder, vilket gör kongressen behandla medborgare mer som kunder att tillfredsställa än kollaboratörer i beslutsfattande.

Detta gör att personalrollerna ändras från gatekeepers för medborgarröster till underbetalda databasadministratörer och kundrelationer. Personal tillbringar timmar, och ibland dagar, loggar, organiserar och spårar medborgarinformation för databasen. Detta är en enorm mängd tid och arbete som bättre skulle kunna utnyttjas någon annanstans för att förstå beståndsdelar.

As praxis för att samla och logga medborgarkontakt fortsätter att växa, Kongressen måste tänka kritiskt på vad denna data och dessa metoder för datainsamling gör för representanter relationer med medborgarna. Medborgarna kommer att ha begränsad förmåga att påverka beslutsfattare utan sådana kritiska samtal.

Teknik förändrar inte de politiska verkligheterna av vad som redan händer i kongressen, men det förstärker och förstärker ofta vad som redan händer i samhället.

Att ändra hur kongressen använder och spårar medborgardata måste kopplas till större konversationer om vad det innebär för regeringen att lyssna på valmän och involvera dem i beslutsfattande. Detta kan driva innovativ teknik som främjar högre kvalitetsformer för ingående engagemang.

Om författaren

Samantha McDonald, Ph.D. Kandidat i informatik, University of California, Irvine

Denna artikel publiceras från Avlyssningen under en Creative Commons licens. Läs ursprungliga artikeln.

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

följ InnerSelf på

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Få det senaste via e-post

{Emailcloak = off}