Är religion en universell i mänsklig kultur eller en akademisk uppfinning?

Är religion en universell i mänsklig kultur eller en akademisk uppfinning?
Amhara bönbok, Etiopien, slutet av 17th century. Courtesy Metropolitan Museum of Art, New York

Om något verkar självklart i mänsklig kultur är det en utbredd närvaro av religion. Folk gör "religiösa" saker hela tiden; ett engagemang för gudar, myter och ritualer har varit närvarande i alla samhällen. Dessa metoder och övertygelser är olika, för att vara säkra, från Aztecs mänskliga offer till kristen dop, men de verkar dela en gemensam väsen. Så vad kunde tvinga den sena Jonathan Zittell Smith, förmodligen den mest inflytelserika religionsvetenskapen från det senaste halvtalet, att förklara i sin boken Föreställer Religion: Från Babylon till Jonestown (1982) att "religion är enbart skapandet av forskarens studie" och att den inte har någon självständig existens förutom akademin?

Smith ville undanröja antagandet att fenomenet religion inte behöver någon definition. Han visade att saker uppstod till oss som religiösa säger mindre om idéer och praxis själva än vad de gör om de ramkoncept som vi tar med till deras tolkning. Långt från ett universellt fenomen med en särskiljande väsen förekommer kategorin "religion" bara genom andra ordningens klassificerings- och jämförelsessakter.

När Smith gick in i fältet i slutet av 1960, var den akademiska studien av religion fortfarande ganska ung. I Förenta staterna hade disciplinen signifikant formats av den rumänska religionshistorien Mircea Eliade, som från 1957 till sin död i 1986 lärde sig vid University of Chicago Divinity School. Där utbildade Eliade en generations forskare i det förhållningssätt till religiösa studier som han redan hade utvecklat i Europa.

Vad kände religion för Eliade var "den heliga" - den ultimata källan till all verklighet. Enkelt uttryckt var det heliga "motsatsen till det profane". Ändå kan den heliga "irritera" den profane existensen på ett antal förutsägbara sätt över arkaiska kulturer och historier. Himmel och jordgudar var allestädes närvarande, till exempel; Solen och månen fungerade som representationer av rationell kraft och cyklicalitet; vissa stenar betraktades som heliga; och vatten ses som en källa till potential och regenerering.

Eliade utvecklade också begreppen "helig tid" och "heligt utrymme". Enligt Eliade, arkaisk man eller Homo religiosus, berättade alltid historier om vad gudarna gjorde "i början". De invigde tid genom repetitioner av dessa kosmogoniska myter och dedikerade heliga utrymmen i enlighet med deras förhållande till centrumets symbolik. Detta inkluderade det "heliga berget" eller axelmundi - Den arketypiska skärningspunkten mellan de heliga och de profane - men också heliga städerna, palatserna och tempelarna. De exakta myterna, ritualerna och platserna var naturligtvis kulturellt och historiskt specifika, men Eliade såg dem som exempel på ett universellt mönster.

Smith var djupt influerad av Eliade. Som examenstudent började han läsa nästan alla arbeten som citerade i Eliade's magnum opus, Mönster i jämförande religion (1958). Smiths rörelse att gå med i fakulteten vid University of Chicago i 1968-69, han medgav, motiverades delvis av en önskan att arbeta tillsammans med sin "mästare". Men han började snart utarbeta sin egen intellektuella agenda, som satte honom i strid med Eliades paradigm.

Först utmanade Smith huruvida de Eliadeanska konstruktionerna av helig tid och heligt utrymme var verkligt universella. Han förnekade inte att dessa konstruktioner mappades på några arkaiska kulturer ganska bra. Men i hans tidiga uppsats "The Wobbling Pivot" (1972), Smith noterade att vissa kulturer strävat efter att explodera eller fly från rymden och tiden, snarare än att ära eller rätta dem. (Tänk på de olika skolorna av gnosticism som blomstrade under de två första århundradena CE, som hävdade att den materiella världen var arbetet med en bristfällig, till och med ondskyndig ande som kallades demiuren, som var sämre än den sanna, dolda guden.) Smith särskilja dessa "utopiska" mönster, som söker det heliga utanför den rådande naturliga och sociala ordningen, från de "lokativa" som Eliade beskriver, vilket förstärker det - ett drag som undergräver Eliades universalistiska ordförråd.

För det andra introducerade Smith en ny självmedvetenhet och ödmjukhet för studier av religion. I uppsats 'Adde Parvum Parvo Magnus Acervus Erit'(1971) - Titeln är ett citat från Ovid, vilket betyder "lägg lite till lite och det kommer bli en bra hej" - Smith visade hur jämförelser av "religiösa" data knyts med politiska och ideologiska värden. Vad Smith identifierade som "höger" -metoder, som Eliade s, strävar efter organisk helhet och enhet; sammanflätade med denna längtan, sade han, är ett engagemang för traditionella sociala strukturer och myndighet. "Left-wing" -metoder, å andra sidan, lutar mot analys och kritik, vilket upprör den etablerade ordningen och möjliggör alternativa visioner i samhället. Genom att placera Eliades inställning till religion på det konservativa slutet av spektret, menade Smith inte nödvändigtvis att avskräcka det. Istället försökte han skilja dessa tillvägagångssätt för att förhindra forskare från att slarvigt kombinera dem.

Bbakom Smiths arbete var den motiverande avhandlingen att ingen teori eller metod för att studera religion kan vara rent objektiv. I stället gäller de klassificeringsenheter vi tillämpar för att bestämma om något är "religiöst" eller inte alltid beroende av befintliga normer. Den selektiva taxonomin av "religiösa" data från hela kulturer, historier och samhällen, hävdade Smith, är därför ett resultat av lärarens "fantasifulla handlingar av jämförelse och generalisering". När vi en gång hade det självklara, universella fenomenet religionen är allt som är kvar ett lapptäcke av särskilt övertygelser, praxis och erfarenheter.

Ett stort antal traditioner har funnits över tiden den där kunde tänkbart kategorisera som religioner. Men för att kunna bestämma ett eller annat sätt måste en observatör först formulera en definition enligt vilken vissa traditioner kan ingå och andra undantas. Som Smith skrev i introduktionen till Föreställer Religion: "medan det finns en svimlande mängd data, fenomen, mänskliga erfarenheter och uttryck som kan karakteriseras i en kultur eller en annan, med ett kriterium eller en annan, som religiös - Det finns inga uppgifter för religion'. Det kan finnas bevis för olika uttryck för hinduism, judendom, kristendom, islam och så vidare. Men dessa bli "religioner" bara genom andra ordningens, vetenskaplig reflektion. En lärares definition kan till och med leda henne att kategorisera vissa saker som religioner som inte konventionellt anses vara sådana (Alkoholister Anonym, till exempel), medan de utesluter andra som är (vissa buddhismässiga stammar).

Provocativ och initialt förbryllande, är Smiths påstående att religion "skapas för akademikerens analytiska syften" nu allmänt accepterad i akademin. Ändå bekräftade Smith sin egen kritiska uppskattning för Eliades arbete i två av hans senaste publikationer före hans död i december 2017, och en av de sista kurserna han lärde sig i Chicago var en nära läsning av Mönster. Smiths mål var aldrig att utöva Eliade från fältet. Hans avsikt var istället att dispensera med självbevisets frestelser, att undervisa religionens lärare, oavsett deras föredragna metoder eller politisk-ideologiska lutningar, för att klargöra krafterna och gränserna för de beslut som de behöver göra. Religionsstudenten, sade Smith, måste vara självmedveten framför allt: "Självmedvetandet utgör i själva verket sin primära expertis, hans främsta studieobjekt."Aeon räknare - ta inte bort

Om författaren

Brett Colasacco har doktorsexamen från University of Chicago Divinity School. Han är redaktör för Synpunkter: Reflektioner om religion i det offentliga livet(2019).

Denna artikel publicerades ursprungligen på aeon och har publicerats under Creative Commons.

relaterade böcker

{amazonWS: searchindex = Böcker; nyckelord = jämförande religioner; maxresultat = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

följ InnerSelf på

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Få det senaste via e-post

{Emailcloak = off}